Cómo reducir la latencia de audio?

Cómo reducir la latencia de audio?

En esta guía, nos centraremos en el problema de la latencia de audio y en cómo reducirla en tus actividades diarias de grabación y producción musical.

Supongamos que sabes un poco del tema y que ya utilizas una estación de trabajo de audio digital (DAW) para crear y grabar tu música, como puede ser FL Studio.

Puedes tomar un atajo y descubrir como mejorar el rendimiento de tu FL STUDIO.

¿Qué es la latencia de audio?

No hay mejor sensación en el mundo que hacer tu propia música en casa. Lo único que necesitas es tu instrumento, un micrófono, algunos cables, un ordenador y un programa de grabación, y ya está.

Si quieres ponerte muy elegante, puedes incluso utilizar un montón de efectos y plugins adicionales.

Sólo que las cosas no son tan sencillas. Rápidamente te das cuenta de que hay un gran problema: lo que estás grabando sale de los auriculares o de los monitores con un ligero retraso, lo que dificulta, si no impide, la grabación normal. Este es un caso de latencia de audio.

Incluso si tienes el mejor ordenador posible y todo el hardware y equipo más caro, seguirás teniendo cierto grado de latencia. El objetivo es reducir la latencia a un mínimo operativo, hasta que no se note.

Dependiendo de lo que estés grabando, cualquier cosa inferior a 12 o 15 milisegundos no es perceptible para el músico medio.

Sin embargo, si se supera ese rango, el retraso se hace cada vez más notable y difícil de gestionar. Al final, será casi imposible que grabes y reproduzcas en tiempo real debido al retraso. Entonces, ¿qué debemos hacer para reducir la latencia?

Mejore su interfaz de audio

En la mayoría de los casos, las interfaces de audio son externas al ordenador y pueden conectarse mediante puertos USB, Firewire o Thunderbolt.

Técnicamente hablando, la mayoría de los ordenadores ya tienen uno. Se les conoce comúnmente como la tarjeta de sonido del PC. Pero para aprovecharlas, reducir la latencia y utilizar todas las funciones que ofrece tu DAW, necesitarás este hardware especializado.

De analógico a digital y de digital a analógico

Para que tu ordenador te entienda, la señal analógica de tu entrada (micrófono, guitarra, etc.) debe convertirse primero en información digital.

A continuación, es procesado por tu DAW y el procesador de tu ordenador. Aquí es donde se añaden los efectos. Finalmente, se convierten de nuevo en datos analógicos antes de ser enviados a tus monitores o auriculares.

Cuanto más rápidas sean estas conversiones de analógico a digital y de digital a analógico, menor será la latencia global.

Los convertidores de la tarjeta de sonido original de tu ordenador no son lo suficientemente potentes como para manejar esto y pueden ser una fuente importante de retraso.

Una interfaz de audio dedicada te ofrece más potencia de procesamiento para la grabación. Contiene convertidores de digital a analógico (DAC) y de analógico a digital (ADC) más rápidos, que son más adecuados para convertir rápidamente la información analógica en digital y viceversa.

Además de la reducción de la latencia, una interfaz de audio también le ofrecerá una mejor calidad de grabación de audio en forma de mayores velocidades de muestreo y profundidad de bits.

Hay muchas interfaces de audio baratas que puedes comprar hoy en día. No es difícil encontrar uno a un precio razonable. Podrás grabar y reproducir tu música de calidad con una latencia considerablemente reducida.

Cambiar el tamaño del buffer y la frecuencia de muestreo

Bien, entonces tienes una interfaz de audio. Pero hay algunos ajustes que puedes cambiar para reducir aún más la latencia. Ahora que hemos eliminado las tarjetas de sonido y las interfaces de audio, lo siguiente que hay que hacer es establecer el tamaño del búfer en tu software DAW.

Si no tienes un DAW, la mayoría de las interfaces de audio para grabación tienen su propio software gratuito que puedes instalar después de la compra. Este software incluye todos los controladores y otros programas que permiten gestionar la configuración del dispositivo, incluido el tamaño del búfer.

¿Qué es un buffer?

En informática, un búfer es como un contenedor en el que se acumulan los datos mientras viajan entre dos lugares de un ordenador. Después de añadir los efectos y procesar la señal en la estación de procesamiento de audio, los datos se acumulan en el búfer. La tarjeta de sonido/interfaz de sonido extrae los datos del búfer y los convierte de nuevo en una señal analógica con los efectos añadidos. El tamaño del búfer tiene una correlación directa con la latencia, ya que un mayor tamaño del búfer aumenta la latencia.

Correcto, así que sólo reduce el tamaño del búfer a cero, ¿verdad?

Pues no. Más pequeño es mejor sólo hasta cierto punto, limitado por su procesador. Aunque reducir el tamaño del búfer puede ayudar al 100% con la latencia, también puede afectar a la calidad de la grabación si se establece demasiado bajo debido a un desbordamiento del búfer.

Un desbordamiento del búfer se produce cuando la interfaz vacía el búfer de datos más rápido de lo que su procesador puede llenarlo. La idea es poner el buffer lo más pequeño posible sin causar un desbordamiento del buffer.

Cambiar el tamaño del buffer en el controlador ASIO4ALL:

asio4all buffe fl studior

En resumen, no hay un tamaño de búfer estándar para todos. Es una cuestión de equilibrio y depende de los componentes de hardware de tu ordenador, como la CPU, y de la cantidad de datos que tengas que procesar. Cada controlador de interfaz de audio viene con esta configuración ajustable, y es crucial elegirla correctamente.

Configuración de la frecuencia de muestreo

También deberías considerar cambiar la frecuencia de muestreo. El aumento de la frecuencia de muestreo puede ayudar a reducir la latencia si el tamaño del buffer se mantiene constante.

Esto se debe a que una velocidad de muestreo más rápida reduce el tiempo entre muestras. Esto puede parecer contradictorio, pero puede ayudar. He aquí la razón.

Supongamos que el búfer está ajustado a 512 muestras, como en el caso anterior. Una frecuencia de muestreo de 44,1 kHz da una latencia de búfer de 512 × (1 ÷ 44 100) = 11,6 ms. Supongamos que tu frecuencia de muestreo es de 96 kHz. Si el tamaño del búfer sigue siendo el mismo (512 muestras), la latencia del búfer es 512 × (1 ÷ 96.000) = 5,3 ms. Entonces, ¿por qué no muestrear siempre a 192 kHz? Eso debería minimizar la latencia, ¿no? Bueno, hay una trampa.

Ten en cuenta que las frecuencias de muestreo más altas también requieren más potencia de procesamiento. Si tienes un procesador débil, le costará manejar el audio a frecuencias de muestreo más altas. Lo que nos lleva al siguiente remedio para la latencia… tu procesador.

Actualice su procesador

Así que, en nombre de la conquista de la latencia, compraste una interfaz de audio y redujiste el tamaño del búfer a la configuración más pequeña posible sin causar submuestreo. Pero incluso en ese caso, sigue habiendo un retraso importante que sabotea su flujo de trabajo. La última arma de tu arsenal será la mejora del procesador.

El procesador es el cerebro de tu ordenador y es responsable de todo lo que ocurre dentro de tu DAW. Añadir efectos como el retardo, la reverberación y el coro son cosas de las que se encarga tu procesador. El editor también permite utilizar sintetizadores suaves como Sytrus, Serum, Massive y Spire.

Antes de apresurarse a actualizar su procesador o incluso a construir un nuevo ordenador, intente reducir la carga de su CPU cerrando algunos programas en segundo plano. Los programas informáticos más comunes son los antivirus, los navegadores web (especialmente Chrome), los reproductores multimedia, los vídeos en streaming y  los juegos de ordenador.

Cierre los procesos innecesarios en el Administrador de tareas para reducir la carga de la CPU. Si esto no funciona, la mejor opción es actualizar el ordenador con un procesador más adecuado.

Puede que no sea la solución más barata, pero hará el trabajo y lo hará bien. A la hora de comprar un nuevo procesador, hay que tener en cuenta la velocidad del mismo, el número de núcleos, el número de hilos y la memoria caché. Los últimos procesadores Ryzen de AMD son excelentes para la producción musical, y definitivamente deberías considerarlos si quieres ir por ese camino.

Utilizar la supervisión directa

La última (especie de) solución para reducir la latencia es utilizar la supervisión directa. Esta es una solución para aquellos que sólo quieren tocar un instrumento y sólo utilizan su ordenador, hardware y software para la supervisión.

Algunas interfaces de audio admiten esta función. Cuando se selecciona, la señal de tu instrumento o de un micrófono pasa a través de la interfaz de audio y se dirige directamente a la salida: tus auriculares o altavoces. De este modo, el retraso es el menor posible. No hay procesamiento y puedes usar tus altavoces o auriculares como monitores directos.

El inconveniente es que no puedes escuchar lo que viene de tu DAW. Puedes utilizar la mezcla en pantalla para mezclar la señal en directo con lo que viene de tu DAW, incluyendo el retardo. Pero esto no es ideal para situaciones de grabación.

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